Perombakan kepimpinan Laos akan melihat perkembangan yang tidak menentu, dasar luar diteruskan

Lao Prime Minister Thongloun Sisoulit (meninggalkan). Foto: United Nations Development Programme; UN Photo/Paulo Filgueiras, CC BY 2.0, melalui Wikimedia Commons

Kerajaan baru Laos, sebahagian besarnya rombakan pemimpin parti, is set to continue policies that do little to achieve inclusive development while racking up massive debt and alienating potential allies: an unquestioning embrace of China, risky damming of the Mekong river and entrenched authoritarianism.

editorial

After a brief song and dance, the ruling party in Laos has picked its new leaders and, with sitting Prime Minister Thongloun Sisoulith set to become president, the Lao government appears poised to continue pushing a set of risky policies in the name of economic growth.

Pemerintah Laos telah mengikuti agenda yang mempertaruhkan reputasi antarabangsa negara itu dan juga keluar dengan tujuan yang dinyatakan mengenai pembangunan lestari: melalui pergantungan dan penangguhan kepada China, kerosakan sungai Mekong yang tidak menentu dan penerapan autoritarianisme, Laos mungkin mengasingkan sekutu serantau dan global sambil membuat sedikit kemajuan menuju peningkatan taraf hidup.

Parti Revolusi Rakyat Lao (LPRP) Met minggu lalu dan memilih Thongloun sebagai setiausaha jeneral, yang bermaksud dia mungkin akan menjadi presiden negara bulan depan kerana ketua parti keluar dan Presiden Lao Bounnhang Vorachith akan bersara. Jawatan perdana menteri kemudiannya mungkin dipenuhi oleh Timbalan Perdana Menteri semasa Sonexay Siphandone, mengikut Radio Free Asia. LPRP berkuasa sejak itu 1975 dan mengawal semua kuasa politik di negara ini serta hampir semua media.

Semasa Thongloun menjadi perdana menteri di 2016, dia melancarkan desakan anti-korupsi dan menawarkan beberapa bahasa — dan tindakan sesekali — mengenai masalah lingkungan. Tetapi istilahnya didominasi oleh beberapa trend utama yang tidak memberi pertanda baik untuk reputasi atau kestabilan antarabangsa Laos: hutang negara yang semakin meningkat, empangan sungai Mekong dan ruang yang semakin berkurang untuk wujud perbezaan pendapat.

Pilihan menyusut apabila hutang meningkat daripada tekanan tenaga hidro dan infrastruktur

Bank Dunia dianggarkan hutang awam Laos dapat dicapai 68% KDNK pada akhir tahun 2020, hampir 10% lebih tinggi berbanding tahun sebelumnya — belum jelas apakah ini berlaku. Negara mungkin berhutang US $ 1.1 bilion atau lebih dalam pembayaran hutang setiap tahun dan hanya ada $1.3 bilion dalam simpanan asing. Tahun lepas, negara menyaksikan penilaian kreditnya diturunkan dua kali. Agensi kredit Fitch menganggarkan defisit fiskal negara lebih tinggi daripada berlipat ganda daripada 2019 ke 2020 dan tidak jelas apakah pertumbuhan ekonomi Laos masih dapat mengatasi pembayaran hutang.

Hutang negara yang semakin meningkat, sama ada benar-benar "krisis" atau tidak, menyekat pilihan Laos dan menunjukkan bahawa sesuatu dalam strategi pembangunan kerajaan tidak berfungsi. Ia juga mendorong antarabangsa kritikan pendekatan pemerintah Lao dan pergantungannya pada dua tiang yang tidak menentu: kerosakan sungai Mekong dan terlalu bergantung pada pembiayaan dan perlindungan politik orang Cina.

Sejak 2016, Kerajaan Thongloun telah fokus mengenai pertumbuhan ekonomi dengan mata untuk menumpahkan status "negara paling maju" di Laos di mata PBB. Untuk berbuat demikian, negara harus menunjukkan kemajuan dalam kemiskinan, kestabilan ekonomi dan sumber manusia, termasuk pendidikan, kesihatan dan celik huruf. Ini akan berterusan dengan kerajaan baru; minggu lalu Thongloun mengumumkan rancangan untuk kenaikan purata pendapatan per kapita dari AS $ 2,500 setahun hingga $2,887 oleh 2025, dengan mengekalkan pertumbuhan ekonomi tahunan sekurang-kurangnya 4%. oleh 2030, kerajaan bertujuan untuk meningkatkan pendapatan per kapita menjadi empat kali ganda dari sebelumnya 2016.

Sebilangan besar rancangan pemerintah Lao untuk pertumbuhan ekonomi bergantung pada yang baru, infrastruktur berskala besar: landasan keretapi, lebuh raya, empangan tenaga hidro dan projek kuasa lain. Thongloun baru Rancangan Pembangunan Sosio-ekonomi untuk 2021-2025 merangkumi anggukan khas untuk infrastruktur. Ini juga termasuk penyebutan bencana alam — isu utama yang mengingat banjir yang menyebabkan kematian runtuhnya empangan dalam 2018 dan kenyataan bahawa penempatan semula masyarakat secara sukarela nampaknya memperburuk masalah Laos perubahan iklim.

Kepemimpinan negara kemungkinan akan terus berlanjut dengan pembendungan sungai Mekong dan anak-anak buahnya untuk tenaga hidro - cadangan penuh untuk dimulakan dengan, memandangkan itu 60-70 juta orang di empat negara lain, semuanya berjiran di Laos, bergantung di Mekong bawah untuk makanan dan mata pencarian. Rancangan untuk mengeksport tenaga elektrik ke negara-negara jiran juga nampaknya semakin goyah apabila permintaan elektrik Thailand, sudah meningkat secara buatan, jatuh.

Empangan Sungai Besar Xayaburi. Foto: Putera Roy dari Arlington, Virginia, USA, CC BY 2.0, melalui Wikimedia Commons

Hutang yang meningkat telah meningkatkan tekanan untuk menghasilkan pendapatan dan pemerintah nampaknya berkomitmen untuk terus mendorong tenaga hidro, mungkin kerana kepercayaan bahawa ia mempunyai beberapa alternatif. Dua empangan telah siap di arus utama Mekong - empangan Xayaburi, disokong oleh Thailand, dan empangan Don Sahong, disokong oleh Malaysia - dan sekurang-kurangnya tujuh lagi dirancang. Sinava Souphanouvong, Timbalan menteri Tenaga dan Galian Lao, mempunyai berkata bahawa negara akan membangun 100 empangan oleh 2030 dan sudah selesai 78, dengan kapasiti pengeluaran hampir 10,000 megawatt.

Rancangan untuk merosakkan Mekong baru-baru ini menjadi sumber yang luar biasa buruk tekan untuk Laos dan penyokong empangan lain, dan secara wajar begitu. Ini juga menimbulkan bantahan dari Vietnam, kecuali dalam satu kunci kes, dan kadang-kadang dari Thailand.

Laos hanya akan terus menarik kemarahan global seperti yang akan dilakukan oleh salah satu empangan Mekongnya menghancurkan tapak Warisan Dunia UNESCO, Luang Prabang. Politik membendung Mekong dibuat lebih tidak stabil oleh China 11 empangan di Mekong atas, ada yang mempunyai ditahan air di tengah musim kemarau yang mencatat rekod, menurut yang baru penyelidikan.

Autoritarianisme, kebergantungan pada China akan berterusan

Rancangan pembangunan Laos terikat sebahagiannya dengan Inisiatif Belt and Road China, melalui AS $ 6 bilion kereta api dijadualkan siap tahun ini, zon ekonomi dan baru "5Lebuh raya pintar berkuasa G", antara inisiatif lain. Laos juga menandatangani a tawaran September lalu untuk memberikan sebahagian besar kawalan grid elektriknya kepada Syarikat China Southern Power Grid milik negara China.

Ketergantungan ini kepada China untuk sokongan pembangunan kemungkinan akan berterusan, melainkan jika pemerintah Laos diberi alternatif yang sesuai. China pada masa ini merupakan sumber utama pembiayaan Laos — di suatu tempat antara separuh dan 75% hutang negara adalah kepada China. Salah satu sebabnya ialah China menawarkan pinjaman dan sokongan tanpa syarat mengenai ketelusan atau hak asasi manusia. Sebagai balasan untuk perlindungan politik dan kewangan, Laos telah berpindah ke orbit China.

Ini bersujud ke China, walaupun mungkin sebahagiannya dilakukan dalam pemeliharaan diri, kurang popular di kalangan masyarakat antarabangsa, termasuk dengan negara jiran Vietnam. Pada musim gugur 2020, seorang diplomat Singapura yang telah bersara disyorkan bahawa Laos, bersama dengan Kemboja, harus dilucutkan dari ASEAN kerana bertindak sebagai proksi China. Semakin banyak yang baru buku telah melihat secara mendalam pengaruh China yang semakin meningkat di Asia Tenggara dan implikasi dasar luarnya.

Sebilangan besar analisis ini menunjukkan bahawa ketika Laos dan jirannya menyambut baik tindakan China, masyarakat antarabangsa melihat mereka kehilangan kemerdekaan dan tenggelam dalam wilayah Beijing. Ini seterusnya mengecilkan senarai sekutu berpotensi Laos, memaksa Vientiane melipatgandakan pergantungan dan penangguhannya ke Beijing.

Masuk dengan China juga memungkinkan pemerintah Laos untuk memperdalam otoriternya tanpa akibat - satu trend yang akan berterusan di bawah kepresidenan Thongloun. Beberapa tahun kebelakangan ini, kerajaan telah menahan warganegara kerana menyatakan perbezaan pendapat, termasuk di media sosial, dan gagal disiasat kehilangan. Ini memberi sedikit ruang untuk alternatif untuk barisan pesta — termasuk alternatif untuk empangan, hutang atau perlindungan China - untuk mendapat banyak daya tarikan.

Perubahan pengawal dalam LPRP kemungkinan akan menyaksikan pemerintah meneruskan komitmennya yang kuat terhadap rancangan pembangunan yang tidak stabil yang berisiko menggadaikan masa depan negara. Tetapi ketika Laos dihimpit oleh geopolitik dan perjuangannya untuk pembangunan inklusif, Kerajaan Thongloun mungkin melihat beberapa pilihan lain. Kecuali Laos dapat memikirkan alternatif, lima tahun akan datang akan membawa lebih banyak perkara yang sama.

Mengenai Pengarang

ASEAN Today
ASEAN Hari ini adalah laman komentar ASEAN terkemuka. HQ kami di Singapura. Kami menerbitkan perniagaan, ulasan-ulasan politik dan FinTech setiap hari, meliputi ASEAN dan China. Twitter: @Asean_Hari ini Facebook: The Asean Today